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Las Vegas, desde su fundación hasta que se convirtió en la capital mundial del poker

Las Vegas, desde su fundación hasta que se convirtió en la capital mundial del poker

Las Vegas está ubicada en el Estado de Nevada. La población de su área metropolitana es de aproximadamente unos 2 millones de habitantes. Hoy en día es uno de los principales atractivos turísticos de los EE. UU., y hasta hace muy poco, ha sido considerada la capital mundial del juego.No obstante, el territorio que hoy ocupa la ciudad estuvo habitado durante más de 10.000 años por nativos americanos.

Las Vegas recibió su actual nombre en 1829, cuando una caravana de unos 60 hombres, liderada por el hispano-mexicano Antonio Armijo, pasó por la zona, de camino a Los Ángeles. La expedición bautizó el lugar como Las Vegas, porque era un extensa región verde, creada en torno a manantiales, que contrastaba con el desierto de Mojave, que la rodeaba.Las Vegas pasó de México a los Estados Unidos en 1855. En 1864 se construyó el Fort Baker y se llegó a un acuerdo con los indígenas para ocupar la zona.

A principios del siglo XX, los manantiales fueron canalizados hacia el núcleo urbano y la existencia de un suministro continuo de agua potable permitió el crecimiento de la población. Las Vegas se convirtió en una “water stop”, primero para caravanas y más tarde para ferrocarriles.

Curiosamente, en 1910 se prohibió el juego en Nevada y este fue perseguido en Las Vegas. La ciudad creció al amparo de las empresas ferroviarias y del apoyo económico del gobierno federal. No obstante, en 1917, entró en quiebra la principal empresa de ferrocarril de la ciudad y Las Vegas se vio sumida en una gran crisis, que duraría un década.

La solución a la decadencia llegó en 1930, cuando el presidente Herbert Hoover decidió construir una enorme presa que más tarde sería llamada Hoover Dam. La necesidad de mano de obra hizo que la población de Las Vegas creciese de 5.000 a 25.000 habitantes. Al ser en su mayoría hombres jóvenes, la ciudad comenzó a desarrollar servicios adaptados a sus demandas y necesidades. Y así, aparecieron en ella los primeros casinos ilegales y unos cuantos clubes de showgirls, gestionados por empresarios y mafiosos.

En 1931, el estado de Nevada decidió legalizar el juego, al entender que los casinos podían convertirse en una gran fuente de ingresos para la ciudad. Y acertaron, ya que fue el primer paso para convertir una ciudad perdida en medio del desierto en la capital del juego. El Northern Club fue el primer casino en conseguir una licencia para operar legalmente en Las Vegas, en 1931. Y tras él, siguieron Las Vegas Club y el Apache Hotel, todos ellos en Freemont Street, que se convirtió en la primera calle pavimentada de la ciudad.

La gobierno federal intentó frenar la llegada de trabajadores de la Hoover Dam a Las Vegas y ello propició una reducción del número de locales de juego y una recesión de los negocios.
La presa fue finalizada en 1935 y dos años después, la compañía Southern Neveda Power hizo llegar suministro eléctrico a Las Vegas, que se iluminó con miles de luces.

La Hoover Dam se convirtió en un atractivo turístico y empezó a recibir visitantes, lo que movió a los empresarios de Las Vegas a crear hoteles. Además, en 1940, la US Route 95 llegó a Las Vegas, facilitando el acceso por carretera a la ciudad. La participación de los EE. UU. en la Segunda Guerra Mundial propició la creación de una escuela de artillería en la ciudad. Los altos mandos del ejército no vieron con buenos ojos el hecho de que la prostitución fuese legal y forzaron a las autoridades locales a prohibirla.

En los años 40 fueron construidos los primeros resorts de la Strip, como El Rancho Vegas, el Hotel Last Frontier o el Flamingo, propiedad del gánster Bugsy Siegel. El potencial económico de Las Vegas llamó pronto la atención de otros gánsters, por lo que el crimen organizado comenzó a tomar posiciones en la ciudad, con el fin de sacar el máximo partido de su pujante economía. La alianza de los gánsters con inversores mormones permitió la construcción en los años 50 de muchos centros de juego, como el Sahara, el Riviera, el Tropicana o el Binion’s Horseshoe.

En 1954, visitaban la ciudad unos 8 millones de personas y se jugaban unos 200 millones de dólares en sus casinos. Y el juego no era el único atractivo, ya que las estrellas más rutilanes del cine y la música actuaban allí (Frank Sinatra, Elvis Presley, Dean Martin, Bing Crosby, etc.).

La extensión del crimen organizado generó en el Senado de los EE. UU. la voluntad de controlar aquella ciudad, en la que prácticamente todo estaba permitido y, además, era legal. Las Vegas siguió creciendo en los años 60 y 70. Poco a poco, fue descendiendo la influencia del crimen organizado, conforme fue envejeciendo la generación de la Segunda Guerra Mundial. Y a finales de los 80 comenzó la era Megaresort, con la construcción de The Mirage. Poco a poco, los antiguos hoteles fueron siendo derruidos, dejando espacio para resorts de súper lujo, con miles de habitaciones y casinos de grandes dimensiones. Al Mirage le siguieron el Rio, el MGM Grand, el Luxor, el Bellagio y el Venetian. Y ya en el nuevo milenio, el Planet Hollywood y el Wynn.

En 2003, un completo desconocido llamado Chris Moneymaker ganó el Main Event de las World Series of Poker, provocando el llamado “Efecto Moneymaker”, que supuso la popularización del poker en los EE. UU. y, posteriormente, en todo el mundo. Moneymaker, un jugador amateur, hizo realidad el sueño de muchos: hacerse rico jugando al poker en Las Vegas. Su hazaña contribuyó a convertir la ciudad en la capital mundial del juego.

Hoy en día, ya no lo es. Macao la ha superado. No obstante, Las Vegas sigue siendo la capital mundial del poker y un lugar al que todos queremos ir o volver.



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